Good bye Turkey

View of Kars from the castle, including tornado in the background
View of Kars from the castle, including tornado in the background

It is day 60 and I have decided that it's time for a rest day. I'm in Kars, North - eastern Turkey and using couchsurfing I'm hosted by 4 friendly locals.

It's my last stop in Turkey and I'm glad I have found good English speakers to learn and understand more about the local culture.

I'm about 100km from the Georgian border and the upcoming days are extremely hilly. Giving my legs a rest and maintaining bike and gear is surely a good idea at this point.

I have also worked on various parts of this website (eg. Equipment and Gallery) so check that out if you want.

Heute, Tag 60, ist Ruhetag. Dringend benötigt für meine müden Knochen und meine Ausrüstung kann auch etwas Extra-Pflege vertragen. Zudem hab ich die Webseite etwas überarbeitet, z.B. Equipment und Gallery.

Ich bin in Kars, rund 100km von der Grenze zu Georgien, wo ich morgen ankommen möchte. Es wird bergig! 

Hier in Kars nutze ich Couchsurfing und bin froh jemanden gefunden zu haben, der Englisch spricht. So kann ich endlich etwas mehr über die Kultur hier verstehen. 

Kahvalti (Turkish breakfast) with Özberk
Kahvalti (Turkish breakfast) with Özberk

After a good rest and a hearty breakfast we went around to check out some sights. There is a huge castle overlooking the city with stunning views of the entire area. Although it's a rather small town (~80000 people) it feels very lively with plenty of cafés. The area was under Russian occupation for about 40 years around 1900 and there are many Russian Belle Epoche buildings in this town and it's nice to hang out here.

Kars hat rund 80000 Einwohner, hat aber recht viel zu bieten. Es gibt eine große Burg, die über der Stadt thront und zahlreiche Schöne Cafés und diverse Geschäfte. Die Gegend war unter russischer Besatzung zwischen ca. 1880 und 1918, was sich stark in der Architektur wider spiegelt.

Mount Ararat, towering over the Dogubayazit, attracts many tourists
Mount Ararat, towering over the Dogubayazit, attracts many tourists

Dogubayazit was definitely a weird city. The setting was superb, right at the foot of Mount Ararat and with views of it from every point of the city. Not only is Ararat the highest mountain of Turkey (5137m), it is also Noah's arch was supposed to be built, and there are various places on the mountain where people can follow traces of this Christian myth. Those two facts make it an interesting place. The mountain is also right on the border with Armenia and close to the borders to Iran and Azerbaijan. Especially for the Armenians this mountain is very important. The situation between Armenia and Turkey is complicated and the conflict goes back much further than the Armenian genocide about 100 years ago. It's a hot topic here so I don't wanna get into any political details here.
Anyways, the mountain is in a military area and to climb it you need a mountain guide (which I don't want) and military permit which isn't all that easy to get. The easiest way would be to use a tourist agency. I tried that too before I even left Germany but was told that the mountain is closed for tourists this summer.
Dogubayazit doesn't feel that touristy overall but it's definitely more so than anything I passed through in the last week. The worst thing here is the kids: They have absolutely no respect. They approach you shouting 'money, money' and when I ignore them they throw things at me (fruits, stones, dog shit, whatever is handy..). This happened on multiple occasions and on the main thoroughfare in the city between all the other people and is very upsetting. Nobody seems to care and there's nothing I can do about it.

Ich war etwas enttäuscht in Dogubayazit. Zum einen konnte ich den Ararat nicht besteigen, zum anderen fand ich die Atmosphäre in der Stadt schlecht. Der Berg zieht zahlreiche Touristen an, auch weil laut Bibel dort die Arche Noah gebaut worden sein soll.

Aufgrund des Türkisch-Armenischen Konflikts befindet sich der Berg in eine militärischen Schutzzone und eine Genehmigung für die Besteigung konnte ich nicht bekommen.

Am meisten haben mich die Kinder gestört: Sie kommen auf mich zu und rufen 'Money, Money'. Ich hab versucht sie zu ignorieren und wurde daraufhin mit verschiedenen Dingen beworfen: Früchte, Steine, Hundescheiße. Das ist hier mehrmals passiert, sogar in der Haupteinkaufstraße zwischen den anderen Personen. Ich bin schon recht viel rumgekommen, aber so hab ich das noch nicht erlebt. Aber was soll ich da machen? Ich kann mir schlecht so ein Balg schnappen und Manieren beibringen.
Dafür habe ich ein tolles Hotel gefunden, Hotel Ararat. Von meinem Balkon konnte ich den Berg sehen, es gab gutes WLAN und Frühstück. Nicht schlecht für 40 Lira  (~12€).
Ansonsten hat die Stadt zahlreiche Geschäfte, wo ich diverse Dinge ersetzen konnte und viele gute Restaurants.

Ararat selfie
Ararat selfie

The ying and yang continued as I had a golden day after a truly bad experience in the morning.
I already didn't like the city (Dogubayazit). It became obvious that the people here are used to tourists and some are trying to take advantage of them. Kids gathering up shouting 'turista' followed by 'money, money'. Then there some adults chatting me up but not in the friendly, shy way but being very adamant; usually dubious characters I'd rather not get involved with. To do the vast majority of people justice: I still met many very nice people in Dogubayazit.
Anyways I was happy to leave the city behind. A few kilometres out of town I saw 3 people, I assumed shepherds.  The made a signs that I should stop and that they want cigarettes. This was however not the friendly 'hey stop and have a çay with me' kind of signing this was an almost aggressive way to stop me. They were on the other side of the very wide road and came running over. I waved and signalled that I don't have cigarettes and kept going. As I passed them (luckily I fast too fast for them to grab me right there) they were throwing there wooden sticks at me. One even had a metal road rod that he threw at me. They narrowly missed me, partly because I dodged those missiles. It was a horrible experience, the low point of the tour, and I got very angry and then upset. 

Als ich am nächsten Morgen aus Dogubayazit raus fuhr, erlebte ich den bisher einzigen wirklich schlechten Eindruck: Ich wurde von 3 jungen Hirten attackiert. Sie versuchten mich zum anhalten zu zwingen. Es waren zwielichtige Gestalten, aggressiv und ich konnte sie auf dem Rad abschütteln. Sie haben allerdings verschiedene Gegenstände nach mir geworfen: Hirtenstöcke und eine Metallstange. Ich wurde nur deswegen nicht getroffen,  weil ich erfolgreich ausweichen konnte. Es war der Tiefpunkt der Tour bisher und ich war sehr verärgert. Leider ruinieren solche Einzelfälle den Gesamteindruck, dennoch hab ich auch in Dogubayazit viele nette Personen getroffen. 

Ararat + sheeps
Ararat + sheeps
The following two hours I was cycling around Ararat and had a lot to think. I came to the conclusion that I had been in Turkey long enough now. I decided to take the direct route to Georgia and this decision made me feel much better.
I arrived in Igdir, it felt like a different world: it was significantly warmer and first thing I met an English teacher, Bilgin, who helped me out a bit. Again it was great to talk to someone and he insisted to pay for my lunch. I cycled on for a while in beautiful weather and stopped for some ice cream at a little shop. The neighbour lady came by and it turned out she lived in Germany for 46 years. She invited for a cup of german style coffee. I just complained about the coffee in my last blog so this invitation came perfectly timed. I continued and passed a little park where people grilled. It smelled soo good. Lots of people again waving and smiling at me. I was hoping someone would wave me over to join a barbecue which surely happened. I joined a group of 5 guys. The communication was a bit tricky again but they had vodka and beers. In 3 weeks in Turkey this was the first invitation that involved alcohol. They wanted me to join them for a night out and clubbing but after some consideration I decided to better decline and move on.
Little later I met 5 guys from the local bike club we had a little chat but were headed in different directions so I declined their invitation for a dinner.
Die nächsten 2 Stunden, als ich zum Teil um den Ararat radelte, hatte ich viel Zeit zum Nachdenken. Ich war seit 3 Wochen in der Türkei und es war überwältigend. Dennoch ist es an der Zeit weiter zu ziehen und ich beschloss auf direktem Weg nach Georgien weiter zu fahren, ohne weitere Umwege.
Ich hielt in der nächsten Stadt, Igdir. Zufällig traf ich Englisch-Lehrer Bilgin. Er half mir mich zurecht zu finden und lud mich zum Lunch ein und nach dem furchtbaren Morgen war ich echt froh darüber. Bei tollem Wetter fuhr ich weiter und hielt schließlich für ein Eis an. Die Nachbarin wohnte 46 Jahre in Deutschland und lud mich auf einen deutschen Kaffee bei sich ein, traumhaft.
Wenig später fuhr ich entlang eines Parks, wo zahlreiche Gruppen grillten. Ich musste nicht lange warten und wurde von einer Fünfer - Gruppe eingeladen. Sie wollten, dass ich mit ihnen ausgehe, Clubbing, es schien mir aber zu aufwendig und ich verstand fast nichts und verabschiedete mich nach dem Essen.
Area around Tuzlucan, I camped here
Area around Tuzlucan, I camped here

In the next village, Tuzlucan, I was stocking up on supplies and met a guy who lived in Germany. He couldn't understand why I would camp alone in the wild and offered to pay for a hotel but I really couldn't and didn't want to accept that. Tuzlucan is famous for it's caves and landscapes and I found an amazing camp spot.

Als es langsam abend wurde entschied ich, in Tuzlucan meine Vorräte aufzustocken. Ein älterer Herr konnte nicht verstehen,  warum ich alleine campe und wollte für ein Hotel bezahlen. Das konnte ich nun aber wirklich nicht annehmen.

Highest pass of the tour so far: Hanlar pass, 2286m
Highest pass of the tour so far: Hanlar pass, 2286m

The area around Tuzlucan looked very cool. There were some famous caves that I haven't been aware of and I was happy about a really beautiful camp spot. I planned to leave early the next day and didn't want to built up my tent, just sleep outside with no shelter as I have done quite often now but a lot of mosquitos made me overrule that decision.

Tuzlucan ist berühmt für seine spektakuläre Landschaft und zahlreiche Höhlen. Ich wusste das nicht und war positiv überrascht. Unzählige Mücken machten mir das Leben schwer, aber ich hatte ja nicht umsonst ein Zelt dabei (normalerweise schlafe ich bei gutem Wetter ohne Zelt einfach so im Freien).

Kars castle
Kars castle

My next destination was Kars. I'm reading a book that is set in Kars (Snow by Orhan Pamuk). And was looking forward to seeing the place. To Kars it was about 70km uphill with an elevation gain of 1600m. First I stopped to get a breakfast. Luckily there was Internet and I managed to sort out a place on Couchsurfing. 

Am nächsten Morgen stand ein langer Anstieg an: rund 70km und 1600hm. Frühstück gab's diesmal auf einem Campingplatz, die hatten auch Internet und ich konnte über Couchsurfing einen Host in Kars finden. Perfekt! Ich lese gerade ein Buch, das in Kars spielt und wollte mir den Ort mal anschauen. 

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