Salaam Iran!

Azadi tower Tehran
Azadi tower Tehran

I am in Tehran right now, the capital of Iran! The Internet has been very slow the last days and I couldn't access the blog but it seems good now. I will just paste some texts I wrote over the last week or so into this blog so you know what has been going on.

Ich bin in Teheran, der Hauptstadt Irans und nach zahllosen Tagen ohne zuverlässige Internet - Verbindung kann ich endlich mal wieder auf meinen Blog zugreifen. Einige der folgenden Textpassagen hab ich über die letzten Tage in Tagebuchform geschrieben, einiges ist neu.

I liked Yerevan, the capital of Armenia. I had a great rest day with plenty of good food and just chilling out in this laid back city.

The weather was good, pretty hot as I continued towards Iran. Soon the mountains started and it was a constant up and down with many long passes to cross. I enjoyed it though and the scenery was spectacular. 

Tag 81: Nach einem Ruhetag, der nach der Aragats - Besteigung dringend nötig war, hab ich Yerevan Richtung Süden verlassen. Yerevan hat mich wirklich überrascht: Eine moderne, schöne und saubere Stadt. Es gibt viele schöne Cafés/Bars und man kann hier schön relaxen.
Armenien gilt als das älteste christliche Land und es gibt viele Kirchen und christliche Gedenkstätten.
In Yerevan denkt man nicht, dass das Land sehr arm ist. Auf dem Land sieht das aber schon anders aus. Es gibt dort praktisch keine Restaurants und das Leben scheint eher trist zu sein. Dafür sind die Menschen sehr freundlich und alles ist wirklich sehr billig. 

On day 83 I set a new record for altitude gain in one day: 2342m

Same day I also rode through the 7000km mark. I bivouaced at about 2100m altitude and woke up pretty wet due to a lot of dew. It was cold as well (5 degrees) bit luckily I have an excellent sleeping bag.

Tag 83: Die armenischen Berge sind hart. Gestern habe ich bereits den Tageshöhenmeter-Rekord gebrochen: 2342 Höhenmeter an einem Tag. Mit einem Fahrrad das samt Gepäck rund 60kg wiegt. Heute waren es nicht viel weniger. Dafür war es heute heißer, fast 40°C am frühen Nachmittag. So viel wie heute hab ich auf der Tour bisher noch nicht geschwitzt. Meine schwarze Radhose ist fast weiß vom Schweiß-Salz. Ich schätze ich drinke ca. 6 - 7 Wasser und Softdrinks pro Tag. Es gibt hier in den Bergen zahlreiche Frischwasser-Quellen. In Shops bzw. Bistros gönne ich mir öfter ne mal ne Fanta, Pepsi etc. oder wenn der Tag fortgeschritten ist auch mal ein Bierchen.
Das Wetter ist prima, sonnig und kein Regen. Im Tal ist es schon recht heiß, auf über 2000m sind die Temperaturen aber sehr angenehm. Um genau zu sein ist es früh am Morgen oft ziemlich kalt: Letzte Nacht hab ich auf ca. 2100m biwakiert. 9°C hat das Thermometer angezeigt, dazu war alles nass vom Tau. Im Prinzip könnte man hier auch jede Nacht eine Unterkunft finden. Es ist wirklich sehr billig, aber ich bin lieber in der Natur.
Ich hab verschiedene andere Biketourer hier getroffen, die kürzere Touren fahren. Armenien scheint sehr beliebt dafür. Zahlreiche Biker lassen sich das Gepäck von Unterkunft zu Unterkunft bringen und können so entspannter über die Pässe radeln. 

Day 84: I made it into Iran. It's an amazing feeling to be here. I have found a great camping spot on an apricot farm. No one is working here today. Thursday and Friday is the weekend in Iran.
It's the middle of Ramadan right now, the holy month for Muslims. Among other things they are not eating during day light and non - Muslims should not eat/drink in public. I will see how that works out for me.. so far I found one restaurant and it wasn't a problem at all.
There is no alcohol available here. Bringing alcohol across the border is illegal. I have actually been thoroughly checked this time at the border: I had to unload and open all my bags. First time I have ever been checked at any border world wide. They asked me a ton of really stupid questions, eg: 'Do you want to go to Iran?'
Some time later a guy spotted me as I was picking apricots. I knew it wouldn't be a problem but I'd rather avoid that. He came over, I think it was the owner. His English was poor and he offered me help. I was very happy with everything and could not think of any 'help' that I possibly need. A few awkward moments of silence later he left. It started to rain and I got comfortable in my tent. I heard someone outside, the same guy. The rain was strong and he insisted that I should go to his friends house at the end of the road. I agreed but wanted to wait until the rain got less. 15 min later, rain still as strong, the guy came for a third time. I gave in and went to the house. I got completely wet but hoped for a hot shower, a washing machine, perhaps Internet. I got none of those things but another weird evening: There were about 15 people in the house. I only saw one room, no furniture etc., just carpet. (The house also had I kitchen and a room for the women. I slept with all the males on the carpet but it was good. Actually it was a snoring competition. I lost.)
Upon my arrival I was offered çay. I was the only one who drank something. It's Ramadan and (again) Muslims don't eat or drink during day light. I felt a bit awkward.
I showed them some pictures and that was the highlight of the evening. They wanted to see a picture of my mother and I showed them one. They seemed very surprised that she wasn't wearing a head scarf. (Thinking back they probably wanted a picture of my girlfriend / wife but it was lost in translation).
Everybody needed to have a look at my passport as well.
As it got dark the food was served, it was nice. I wanted to film but I got the feeling that they didn't like that very much. One guy spoke a tiny bit of English and he asked me a few questions followed by very excited conversations among the people in the room (most things were mistranslated but it didn't matter).
Most of the time the guys were just sitting on the floor doing nothing while the women cooked, cleaned, sewed clothes etc.
Overall the people are very nice and it's a peculiar experience being invited by people in the country side. But sitting there for hours not understanding anything and feeling stupid, I don't know what to make of it.

I was invited by this family
I was invited by this family

An Tag 86 hab ich die iranische Grenze passiert. In Armenien ging es zunächst nochmal auf 2535m, der letzte Pass hier.

Die Landschaft war auf beiden Seiten der Grenze absolut spektakulär: Das Aras - Flusstal, laut Bibel ist Noah's Arche hier durch geschippert.

Ich hab einen wunderbaren Camping - Platz auf einer Aprikosenplantage gefunden, lecker. 

Ich wurde bald vom Besitzer entdeckt und überredet in sein Haus zu kommen. Besser als mein Zelt war es dort nicht, aber eine sehr interessante Erfahrung (dafür mach ich ja die Reise).

Schlussendlich hab ich mit der 15-köpfigen Familie zu Abend gegessen und gefrühstückt. Geschlafen hab ich mit 8 anderen Männer auf dem Teppich im Hauptraum. Es gab auch noch eine Küche und ein Zimmer für die Frauen. Die Toilette musste ich zum Glück nicht benutzen. 

Day 87: I arrived in Tabriz yesterday. The town was at one point the capital of the Persian empire and I will probably stay another night to explore the city and relax.
So far it doesn't strike me as a great place: It's dirty and chaotic, weather is bad, the Internet is unusable, there are very little restaurants around and the food choice is very limited.
The (male) people are extremely friendly but virtually no one speaks English. EVERY woman is dressed in a head scarf and dressed from head to toe (often wearing black burkas), it's mandatory here in Iran by law.
It is extremely windy and will stay so for the foreseeable future. I will strong head wind at least until Tehran (700km away). I thinking about doing various detours (perhaps involving public transport) to see some interesting places rather than just cycling through the dessert.

Tabriz food market, live baby chickens  (?!)
Tabriz food market, live baby chickens (?!)

Day 88: I had a tough time when I arrived in Tabriz. I was exhausted and desperately needed a rest after the Armenian mountains and the strong head wind in North - western Iran. Unfortunately the city of Tabriz does little to support relaxing. My initial evaluation in Julfa that no one seems to care about Ramadan proved wrong. In Tabriz every restaurant or tea house I found wouldn't serve anything before night fall. There is very little restaurants around in the first place. To call it restaurants is a joke. It's hardly a shabby kebab store usually serving only one thing: shashlik. I have had the exact same meal 4 times now. Feels like going to McDonald's.
There is plenty of food around to buy of course, it's just not prepared: A live chicken or fish isn't exactly useful to me.
I bought and ate lots of canned food (actually quite nice) and sweets/cakes (a disappointment).
I left Tabriz early this morning. Unfortunately the strong head wind is still bugging me. I took it easy and stopped several times and even got some cooked food.
It's much easier and pleasant to get in touch with people outside the big cities. It's actually hilarious at times. The first thing people always ask is where I am from. Due to bad English it's not that straight forward: One guy came to me saying 'I have country'. I knew what he meant and answered 'Alman'. He was proud and excited as he went back to his friend.
As I was evaluating a camping site the police pulled up next to me. The guy spoke good English and asked a ton of questions. I immediately knew this wasn't an official interrogation but just out of curiosity. Interestingly he didn't want to see my passport (almost every person that I talk to wants to see it!).

Nach der Aprikosen-Farm bin ich weiter nach Julfa und dann Tabriz gefahren. 

Julfa war noch direkt an der Grenze und ziemlich relaxt. Viele Leute brachten mir Tee und Snacks als ich im Stadtzentrum kurz anhielt. Mir wurde gesagt, dass ich eine längere Hose anziehen sollte, also hab ich kurzfristig eine helle, leichte Stoffhose für 5 US-Dollar gekauft. Sie reicht bis kurz über die Knie. Bis jetzt hab ich niemanden mit einer kürzeren Hose gesehen und ich errege viel Aufsehen mit meinen nackten Waden. Es scheint aber okay zu sein, ich hab sogar das okay von der Polizei. (Die Leute sind hier wirklich sehr zugeknöpft, und das bei über 30 Grad!).

Seit Julfa ist auch das Wetter schlecht. Es ist sehr stürmisch, geradezu unfahrbar. Dazu komme extreme Unwetter / Gewitter. Ich hab es trotzdem bis Tabriz geschafft. Die Stadt hat 1,5 Mio Einwohner und war kurz auch die Hauptstadt des persischen Reiches. Ich hab dort einen Ruhetag eingelegt. Gefallen hat mir die Stadt nicht und die Verpflegung ist mangelhaft (wenig Restaurants, zum Glück etwas besser hier in Teheran. Übrigens, bevor ich es vergesse: es gibt hier hervorragendes Eis!).

Day 89: For the first 50km of the day the route was downhill. Still I didn't manage to get faster than 20kmh. The wind is just too strong. The worst: According to the forecast it's only getting worse the next days.
I feel exhausted, more mentally than physically and I am struggling to recharge.
There is just nothing-ness and it's draining me.
I decided in Miyaneh to take a bus for the 450km to Tehran. I had cycled more than 7500km, it was time to switch things up and get a decent rest in Irans capital.
I spent lots of time thinking about future plans. Basically half of the time I have scheduled for this trip is over and I want to spent a considerable amount of time in the Pamir and Tian Shan mountains. Hence, slugging at low speed through the Iranian dessert felt like a waste of time and effort.
I'd need to organise visas for Uzbekistan and Turkmenistan in Tehran. There should be plenty of time for cultural activities (eg museums) and perhaps a short trip to Isfahan or some other place. And hopefully hook up with other travelers as well.
I definitely want to summit Damavand, the highest mountain of the Middle East. It's about 100km east of Tehran and I will probably stop there before continuing to Turkmenistan. 

Tag 89: Nachdem ich heute vormittag die 7500km durchbrochen habe, entschied ich, dass ich etwas ändern muss. Ich komme an meine physischen und mentalen Grenzen und befürchte, dass wenn ich weiter mache wie bisher, ich bald komplett am Ende bin.
Die Bedingungen sind seit ein paar Tagen sehr schlecht mit extrem starken Windböen, die das Radfahrern erheblich erschweren. Dazu kommen horrende Regenfälle. Ich hab daher von Miyaneh den Bus nach Tehran genommen. Dort will ich mich erstmal niederlassen und weitere Orte (wie Isfahan), die ich mit dem Bike nicht erreichen würde, mit öffentlichen Verkehrsmitteln zu erkunden.
In Teheran muss ich mich auch noch um meine Visas für Usbekistan und Turkmenistan kümmern. Dazu wollte ja noch den Damawand besteigen (höchster Berg Irans, 5670m). Die Pause vom Radfahrern wird mir sicher gut tun bevor ich weiter Richtung Zentral-Asien fahre.

Tehran isn't great, it's okay though. At least I found a decent hotel and can unwind a little and plan/organise my next moves.

I spent the whole day travelling all over the city organise visas. It should have been easy and fairly quick but of course it is a bureaucratic nightmare (I don't wanna bore you with the details). At least it was a busy and interesting day and I saw many places of the city and used all forms of public transport.

So tomorrow morning I will first go to the german embassy to pick up paperwork confirming that I am the owner of my passport (!). I will bring this paper (along with many other nonsense paper work) to the Uzbekistan embassy and hopefully 8 working days (!) later I can pick up that visa. In the meantime I will go to Damavand mountain, highest mountain of Iran and the middle east.

Once I have the Uzbekistan visa I can then apply for a Turkmenistan 5-day transit visa which will also take 7 to 8 days to process but I can (if I get it) pick it up in Mashhad, which is almost on the way to the border. Hopefully all goes well, I will let you know.

A mosque in Tehran
A mosque in Tehran

Teheran ist jetzt keine tolle Stadt, aber interessant genug um einen bleibenden Eindruck zu hinterlassen. Ich bin den ganzen Tag mit verschiedenen öffentlichen Verkehrsmitteln durch die Stadt getigert um meine Visas für Usbekistan und Turkmenistan zu besorgen. Es ist furchtbar. Es ist einfach auch unglaublich dumm, wirklich, aber ich will hier nicht ins Detail gehen.

Morgen früh muss ich nochmal in verschiedene Botschaften und dann muss ich erstmal rund 10 Tage auf das Usbekistan - Visum warten. Ich will in der Zwischenzeit zunächst den Damawand besteigen, deswegen bin ich ja hier. Schaumer mal wie das alles so läuft, ich werd es euch berichten.


Sorry I cannot upload more pics, the Internet is too slow.

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