100 days & 8000km!

Imam Reza shrine complex
Imam Reza shrine complex

Ich bin in Mashhad. Ich hab in das älteste Hotel der Stadt eingecheckt, Hotel Pars. Das Gebäude von 1935 ist richtig cool, leider macht es den Eindruck als wäre es vor 10 Jahren verlassen worden. Es wirkt wie ein Hotel aus einem Horror - Film, aber geil und auch recht billig.
Ich bin in Mashhad um mein Turkmenistan - Visum zu bekommen. Der erste Versuch hat schon nicht geklappt. Heute ist Feiertag (Ende von Ramadan) und im Konsulat wird daher nicht gearbeitet. Nächster Versuch morgen. Das Hotel ist in der Nähe vom Konsulat und ich wollte eh eine Nacht hier bleiben  (hoffentlich bleibt es bei einer Nacht..)

Courtyard with carpets in the shrine complex
Courtyard with carpets in the shrine complex

I am in finally in Mashhad, hopefully my last proper stop in Iran as I plan to receive my Turkmenistan visa tomorrow.

It's actually nice here. It's Irans second biggest city, and the holiest place of the country. 30 million pilgrims visit the Imam Reza shrine each year, a massive and beautiful complex of mosques, courtyards, schools, library and the tomb of Imam Reza. Reza was martyred here 1200 years ago and continues to be one of the most important religious figures in Islam. The whole complex is about 1 square kilometer in size and just truly impressive. Open 24 hours and free entry, clean and well organised. 

At the Caspian Sea
At the Caspian Sea

In Sari blieb ich für 2 Nächte. Die Iraner wollten mich noch länger da behalten, aber ich hatte genug gefaulenzt. 

Wir hatten Barbecues, waren am Kaspischen Meer und auf einer privaten Poolparty. Es war gut, das Leben in Sari ist lockerer als ich es bisher in Iran gesehen hab und ich hatte eine schöne Zeit hier.

Am 100sten Tag meiner Reise ging es dann weiter nach Gorgan, wo ich mal wieder couchsurfing benutzte. Mein Host war Fußball Fan und glücklich das Match des Tages mit einem Deutschen zu gucken (ich war darüber auch sehr glücklich).

Hot!
Hot!

I stayed in Sari for 2 nights with my friend Amen who I met on Mount Damavand. 

It was hot.

We took things easy and life in the rural areas seems more relaxed. We had barbecues and went to a private pool party (there may have been alcohol and the women may have not been wearing head scarfs etc. But that would be illegal so it's actually not true if you read this and you are from Iranian government or similar).

From Sari I went to Gorgan on the 100th day of this trip. I was couchsurfing and it was great. My host was a football fan and we watched the game in a shisha lounge.

Golestan national park
Golestan national park

Day 101: I left Gorgan several hours later than planned. I still felt weak but the tailwind helped to make good progress.
It is unbelievable how many people try to stop me, they get so excited. I am very selective and stop about every 10th time someone wants me to stop (otherwise I'd never get anywhere).
Usually I stop if people wave with food or drinks or make a food/drink gesture :)
Most people just want to chat and take a picture with me.
Often I pass someone and a few minutes later they pull up aside me to chat. Every so often someone would drive next to or behind me for 15 minutes or so and then leaves..
A family of 4 invited me to their home in Ali Abad today. I went along. I think they have been to Germany. They were very interested in my family life (as usual) and invited me and my entire family for the next time. To be honest I'd like to keep such encounters rather short, like 1 or 2 hours. I find it gets awkward after longer.
I've been given huge amounts of food, so much that I throw away more than I can eat. I also receive plenty of gifts. If it's small and cool I take it. I cannot carry a 5kg statue (!) or things like that; and I refuse to take something that I will throw away.
In the evening I wanted to camp. I got so much food. I ended up on another apricot farm. I refused the first couple of invitations into the locals home but they grew ever more insistent. I knew I wasn't gonna get out of this and eventually said yes. Well, it was awesome. We drove to a huge villa (I thought it would be a shabby barn or so..). It was very luxurious. We had a barbecue, lots of çay and smoked shisha. Lots of people smoked opium, which is very common here. [Note - Dear Iranian government: This isn't true, I just made this up. This blog is mostly a work of fiction]. They spoke good English and the evening was just great.

Sunset
Sunset

Tag 101: Das Wetter wurde 'schlechter': Es war bewölkt und daher nur 32°C. Somit war es auch kein Problem etwas später als geplant in Gorgan los zu radeln.
In der ländlichen Gegend freuen sich die Leute so unglaublich mich zu sehen! Ständig winken Leute mich zu sich, aber ich kann ja nicht alle 3 Minuten anhalten. Normalerweise stoppe ich, wenn jemand etwas zu essen oder trinken für mich hat. 

Ich ließ mich zum Mittagessen einladen und erhielt diverse Geschenke für meine Eltern. Beim nächsten Mal soll ich übrigens meine Eltern mitbringen. 

Die Leute würden mich am liebsten nie wieder weg lassen; ich verstehe es nicht wirklich.

Am Abend wollte ich campen und bin versehentlich wieder auf einer Aprikosenfarm gelandet. Es kam was kommen musste: Obwohl ich wirklich alles versucht habe um in meinem Zelt übernachten zu können, 'musste' ich wieder zum Besitzer ins Haus. Diesmal allerdings eine sehr noble Villa mit allen Vorzügen.

Es wurde möglicherweise viel Opium geraucht, ich kann es nicht mit Sicherheit sagen, die Staatsmacht könnte Probleme bereiten. Opium ist im Iran sehr weit verbreitet. Es kommt aus dem benachbarten Afghanistan und es scheint völlig normal neben çay und Shisha hier auch ein bisschen Opium zu konsumieren. 

Ich bin am nächsten Tag erst gegen 15 Uhr los gekommen. Die Iraner wollen mich einfach nicht gehen lassen. Leider fing es bald an zu regnen und ich schaffte nur 33km an diesem Tag :(

8000km picture!
8000km picture!

Gestern (Tag 103) hab ich die 8000km geknackt. Ich bin durch den Golestan Nationalpark gefahren. Es ist dort sehr schön, nur fahren dort sehr viele Autos. Dazu hupt mich jedes 2te an, was mich mittlerweile tierisch nervt.
Sehr viele Iraner machten im Nationalpark Picknick, eine Vielzahl direkt neben der Hauptstraße! Ich kann es nicht nachvollziehen, wie kann man denn ein Picknick DIREKT AN DER HAUPTSTRASSE machen (ungelogen: im Dreck auf dem Seitenstreifen, wo die Autos und LKWs in weniger als 1m Abstand mit über 100kmh vorbeifahren). Der Nationalpark ist riesig, da gibt es doch Millionen besserer Stellen.
In dem Park hab ich zahllose Wildschweine gesehen, die haben sich am Müll im Straßengraben ernährt.
Als ich den Gipfel des Plateaus am Ende des Nationalparks erreicht hatte, bin ich ein Stück per Anhalter gefahren. Ich würde es nicht rechtzeitig bis Mashhad schaffen um meine Visa-Angelegenheiten zu erledigen.

Yesterday, day 103, I cycled through the Golestan national park. It was the end of Ramadan and many people had picnics on the road side. Literally on the shoulder of the highway, 1m away from the traffic, just stupid. There are millions of better spots in the surrounding national park, I still cannot understand it.

I saw lots of wild boar that fed on the road side rubbish. 

Near the end of the park I passes the 8000km mark of the tour. I hitched a ride for a while as I realised that I was running our of time to sort out my visa stuff in Mashhad. 

Mashhad may be my favourite city in Iran (the end of Ramadan might affect that evaluation).
It's the second biggest (~3 million inhabitants) and the holiest city of Iran. I wasn't stoked about the big detour I had to make but now I'm happy to be here.
The main attraction is the holy shrine of Imam Reza. It's one of the most important pilgrimage sights in the Muslim world and 30 million visit the shrine each year.
I am very impressed with the complex. It's about 1 square kilometer in size and consists of several mosques, courtyards, a school, university, library and the tomb of Imam Reza. He was martyred here 1200 ago. Many Muslims have a very deep and personal relationship with Imam Reza and see him as their spiritual guide. A lot of visitors cry. (To me as a rational engineer and non - religious person this seems strange given that the Imam died 1200 years ago).
The architecture of the complex very beautiful; the place is well laid out, clean and exceptionally organized. It's open 24 hours. Non - Muslims must be accompanied by a guide. So I have been shown around and got a lot insights in the Muslim culture. I've also been shown 2 short films about the complex and got some brochures. It was entirely free of charge, again well organised and just all around pleasant, interesting and impressive. 

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