Time to leave Iran

Desert sun
Desert sun

At the time of writing I am at the airport in Baku. My Turkmenistan transit visa got rejected. They reject 50% of the transit visas. Stupid. I had to come up with a new plan: I booked a flight from Tehran to Aktau in Kazakhstan. From there I can travel to Central Asia. Before that I have 16 hour lay-over in Baku (it was still by far the best option).

The last days have been very eventful but now I'm really bored. It's 6am, my flight is only at 8pm. I cannot leave the airport, no visa for azerbaijan. You can read below how the last days went down.

Typical toilet, with western 'adapter'
Typical toilet, with western 'adapter'
Für die nächsten 15 Stunden bin ich im Flughafen in Baku, Azerbaijan. Lange Geschichte: Turkmenistan - Visum wurde abgelehnt und deshalb muss ich nun per Flieger weiter Richtung Zentral-Asien. Von Tehran über Baku nach Aktau in Kasachstan. Es waren abenteuerliche Tage zuletzt. Was genau geschah? Ließ unten weiter :)
Mosque in Mashhad
Mosque in Mashhad

Day 106: My visa for Turkmenistan wasn't ready at the consulate yesterday (Thursday, day 105). The consulate is closed today, I have to try again tomorrow. It's not sure that I will get it at all. Best case is that I get a 5 day transit visa, with fixed dates for exit and entry. A regular tourist visa is much more difficult to obtain and one would have to be accompanied by a guide the whole time. It's very inconvenient and expensive. The transit visa will do but I won't have enough time to climb the highest mountain (Ayrybaba, about 3000m) or any other mountain. It may be possible to climb it from Uzbekistan, but it seems cumbersome and very remote.

Being stuck here in Mashhad for now, I get a good rest which is good. I also have time to plan the rest of my trip; Roughly: Turkmenistan -> Uzbekistan -> Dushanbe/Tajikistan, from here cycle the Pamir highway through the mountains into Kyrgyzstan. This should bring me in touch with the Chinese border. If I will ever set foot into China is very uncertain. It seems very hard to obtain a visa here. After all the visa troubles so far I can't really be bothered any more. I might just focus my efforts on the high mountains. I guess if I see China from the border that qualifies as 'cycling to China'.

Might just go to Kazakhstan instead.

It's by no means sure that I will get the visa for Turkmenistan. There are no good alternatives, best options are going back to Turkey or going to Azerbaijan. I looked into Afghanistan but travelling alone overland on a bike seems like a stupid idea. I'd be an easy target for smugglers in the area who kidnap people as ransom to free relatives from prison. It's not safe and I can't be bothered with public transport and visas and all.. Let's just hope I'll get that Turkmenistan visa.

Lots of posters like this here
Lots of posters like this here

Tag 106: Ich bin zwar nicht froh immer noch hier in Mashhad zu sein, aber die erzwungene Pause tut meinem ausgelaugten Körper sehr gut.
Es ist verdammt warm hier und die meiste Zeit sitze ich in meinem Hotelzimmer. Hier gibt es eine Klimaanlage und es gibt auch nicht viel zu sehen oder tun in der Stadt.

Ich plane den weiteren Verlauf meiner Reise und lese viel (queerbeet: Chomsky, Thoreau, Houellebecq, Varoufakis, ...)
Es ist keineswegs sicher, dass ich überhaupt ein Visum für Turkmenistan bekomme. Falls es nicht klappt, weiß ich nicht, was ich machen soll. Es gibt praktisch keine gute Alternative und ich muss wahrscheinlich zurück in die Türkei reisen. Ich hab Afghanistan als Möglichkeit in Betracht gezogen, aber über Land mit dem Fahrrad scheint das keine gute Idee zu sein.
Egal, ich hoffe einfach, das alles gut geht und ich morgen (Samstag) das Visum bekomme. Dann geht's durch Turkmenistan und Usbekistan bis nach Dushanbe in Tadschikistan und anschließend den Pamir - Highway bis nach Kirgisistan.
Das Bergsteigen ist das nächste Problem. Die Logistik für die hohen Berge ist extrem aufwendig. Dazu ist der Pamir - Highway selbst physisch sehr anspruchsvoll mit zahlreichen 4000m hohen Pässen. In Tadschikistan wird auch viel geklaut und ich kann nicht einfach mein Equipment irgendwo unbeabsichtigt lassen. Womöglich werde ich mich daher ganz auf den Pik Lenin (7135m) konzentrieren. Alles nicht so einfach :)

I slept in this mosque
I slept in this mosque

Day 107: My transit visa for Turkmenistan has been rejected. It is very upsetting and annoying.
An English bloke I met at the consulate (he also got rejected) told me about a flight from Tehran to Aktau in Kazakhstan via Baku, Azerbaijan. This turned out to be my best option. Azerbaijan Airlines carries bicycles at no extra charge.
I was still about 1000km away from Tehran Airport though. 7 decided to hitch - bike. I set myself right up for a challenge there; an a real adventure.
I only left Tehran around 4pm. I was very relaxed and never worried. I felt great actually. I cycled for about 40km and hitched two rides until Sabzevar. Covering 300km,  I still had 700km left for the next day.
I intended to camp in a little park (in Iran you can camp almost anywhere you want). A guy came over, I didn't know what he talked about. He disappeared and returned with a completely frozen bottle of water. Tap water as it seemed. I would not drink but thanked him anyway. He made it clear that it wasn't safe to stay there (it would have been fine) and he urged me to follow him. He brought me to a mosque. Sweet, finally I got to sleep in a mosque.

The 'boss' of the mosque, we drink çay
The 'boss' of the mosque, we drink çay

Tag 107: Desaster! Turkmenistan - Visum abgelehnt. Keine Begründung, es werden einfach viele abgelehnt. Eine gute Alternative gibt es nicht und ich habe einen Flug gebucht: Teheran -> Baku -> Aktau (Kasachstan). Von dort könnte ich über Land weiter Richtung Zentral-Asien. 

Die 1000km von Mashhad bis Teheran wollte ich per Anhalter fahren. In knapp 30 Stunden, ich verlasse mich auf die iranische Hilfsbereitschaft. 

Bis zum Einbruch der Dunkelheit hab ich 300km geschafft. 700km bleiben für den nächsten Tag. Im Soll bis jetzt.

Ich wollte in einem Park campen, wurde aber überredet einem älteren Mann zu folgen. Er hat mich in eine Moschee gebracht und ich konnte dort die Nacht verbringen. 

Some serious packaging for the bike transport
Some serious packaging for the bike transport

Day 108: Didn't sleep very good in the mosque. I got up early and had a çay with the manager (?) of the mosque. He charged me 50000 Rial, I assume for sleeping there. I wasn't happy about that as I was told it'd be for free but 1.20€ was hardly worth the argument.

I left early for the 700km that I still had to go until the evening. It went well first but I soon got stuck at a rest stop. I was drinking çay and eating breakfast with the locals before I hitched the next ride: a slow lorry, going to Tehran!

The driver invited me for lunch (you will not believe how serious this gets, 'no' or 'I will pay' will not be accepted).

I realized after 4 hours that the lorry was too slow, especially with dropping of load. I was gonna miss my flight and had to change. The driver got me a taxi for 40 Dollars, it was 350km, so price wasn't too bad. (I actually didn't really want a taxi but I couldn't explain it and didn't want to be ungrateful. After all it was perfect.)

I arrived at the airport and had plenty of time to repack and to wrap my bags and bike for the flight. This went all so well, I'm still chuffed. I just hope it will arrive okay too.

Check - In
Check - In

Tag 108: Ich musste früh los, denn der Weg war noch weit und ich musste am Abend am Teheraner Flughafen sein. Nach dem obligatorischen Çay mit dem Chef der Moschee konnte ich gleich 2 Fahrzeuge finden, die mich mitnahmen. Danach steckte ich für 2 Stunden an einer Raststätte fest. Ich bekam Çay und Frühstück dort und sollte mir keine Sorgen machen (leicht gesagt, aber ich war entspannt).

Als ich anfing mir ernsthaft Sorgen zu machen, kam ein LKW. Er wolle bis nach Teheran und nimmt mich mit. Hehe, super!

Der LKW war LANGSAM, aber es war noch genug Zeit. Circa 350km vor dem Ziel musste er Ladung abladen, es sollte 2 oder 4 Stunden dauern (ich hab es nicht ganz verstanden). Ich entschied, dass ich ein anderes Fahrzeug finden muss. Ich konnte mich nicht verständlich genug ausdrücken und der überaus freundliche und hilfsbereite Fahrer, der mich auch trotz meiner Proteste zum Mittagessen einlud, besorgte mir ein Taxi. Naja, eigentlich war das nicht, was ich wollte, aber für 40 Dollar fuhr er die 350km bis nach Tehran, mit dem Bike auf dem Dach.

Am Flughafen musste ich noch mein Gepäck umsortieren und das Fahrrad reisefertig machen.

Die 4 Seitentaschen hab ich zu einem Gepäckstück 'wickeln' lassen, anschließend wurde das Fahrrad in Plastikfolie gehüllt. Insgesamt rund 15€, eigentlich super. Ich hoffe es kommt alles gut in Aktau an.

I'm now really looking forward to Kazakhstan and I'm quite happy how the things went over the last day.

It's good that I leave Iran behind now. It has been just the adventure that I was looking for and I had many unforgettable moments.


Ich hatte zahllose unvergessliche Erlebnisse in Iran. Es war ein abenteuerlicher Ritt, unterm Strich genau was ich mir erhofft hatte. Trotzdem bin ich froh, dass es jetzt hinter mit liegt und ich freue mich auf Zentral-Asien. 

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